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2001 Odisea a Marte, viaje al Planeta rojo
La nave 2001 Mars Odyssey despegó el 7 de abril de 2001 y llegará a su destino el 24 de octubre traerá de vuelta a la Tierra unos dos kilos de rocas del mundo vecino

Dimensiones: 2, 2 metros de longitud; 1,7 metros de altura; 2,6 metros de ancho; paneles solares de una envergadura de 5,7 metros. Pesa 725 kilos (331,8 kilos de estructura; 348,7 de combustible y 44,5 de instrumental científico)
Instrumental: Sistemas de imágenes de emisión térmica (Themis) Espectrómetro de rayos gamma (GRS) Experimento de radiación ambiental marciana(Marie) 
Potencia: La captación de energía solar se traducirá en 1.500 vatios tras el lanzamiento y en 750 vatios una vez en Marte
Distancia a recorrer: 460 millones de kilómetros
Fecha de llegada: 24 de octubre de 2001
Distancia entre la Tierra y Marte en el momento de la llegada, 150 millones de kilómetros
Misión cartográfica: de enero de 2002 a julio de 2004
L.. A. Gámez. - Ideal
Un cohete Delta II 7925 despegó al mediodia del 7 de abril de 2001 de CaboCañaveral para poner rumbo a Marte una sonda-robot que llegará al planeta rojo el 24 de octubre. «El lanzamiento de la 2001 Mars Odyssey es una de las piedras angulares en nuestra exploración de Marte», ha indicado EdWeiler, administrador adjunto de Ciencias del Espacio de la NASA. La agencia estadounidense ha depositado muchas esperanzas en la sonda orbital, bautizada así en honor de '2001, una odisea del espacio', el clásico de la ciencia ficción. Weiler y su equipo confían en que los datos que envíe «resuelvan algunas de las incertidumbres (sobre Marte) y nos ayuden a planear el destino de futuras misiones».
El lanzamiento de la nave es el primero del reestructurado programa de exploración marciana de la NASA, que culminará hacia 2011 con una sonda que traerá de vuelta a la Tierra unos dos kilos de rocas del mundo vecino. Antes de eso, se posarán en Marte varios ingenios -incluidos dos pequeños todoterrenos en 2004- a los que la 2001 Mars Odyssey preparará el terreno. «Esta misión ayudará a identificar aquellos lugares donde los futuros todoterrenos y naves intentarán desentrañar los secretos del planeta rojo», ha dicho Jim Garvin, director científico del programa marciano de Estados Unidos.
Los responsables de la misión afirman que han aprendido la lección de los últimos fracasos -los de la Mars Climate Orbiter y la Mars Polar Lander- y han reducido al mínimo posible el riesgo de un fiasco similar.Así, han duplicado la mayoría de los sistemas de la nave para que, en caso de avería del principal, entre en funcionamiento uno de reserva. Y es que todas las precauciones son pocas en una misión a Marte: de las treinta emprendidas desde 1960 por la Unión Soviética (Rusia), EEUU y Japón, menos de un tercio ha sido un éxito.
Futuras misiones
La sonda va equipada con tres instrumentos científicos. Una vez en órbita marciana, a partir de enero de 2002, el Themis captará imágenes de alta resolución del planeta tanto en el espectro visual como en el infrarrojo. Los investigadores obtendrán así un detallado mapa mineralógico deMarte que servirá para determinar el destino de futuras naves que se posen en su superficie y también para localizar, si existen, fuentes termales presentes o pasadas. «Si hay una fuente termal, la veremos», ha asegurado Steve Saunders, uno de los científicos del proyecto.
Otro de los equipos, el Espectrómetro de Rayos Famma (GRS), permitirá a los investigadores echar una mirada bajo la superficie del planeta e identificar los diferentes elementos químicos -entre ellos, el hidrógeno- presentes a centímetros de profundidad. Los científicos podrán saber la cantidad de hidrógeno que hay cerca de la superficie y deducir, a partir de ahí, la presencia o no de hielo de agua. «Por primera vez -ha indicado Saunders-, tendremos en Marte una nave espacial equipada para encontrar rastros de agua bajo la superficie del planeta, así como para localizar depósitos minerales relacionados con la actividad de agua en el pasado».
El tercer objetivo de la misión correrá a cargo del denominado Experimento de Radiación Ambiental Marciana (Marie). Este instrumento, de 3,3 kilos de peso, tratará de predecir las dosis de radiación que recibirán los astronautas que pongan pie en el planeta rojo y determinar sus posibles efectos en el organismo.
La nave viajó al espacio a bordo de un cohete Delta II que, una vez alcanzado el espacio exterior dejó libre al Mars Odyssey para que siga solo su viaje hacia el planeta rojo, impulsado por sus propios motores autónomos. 

El sol ha expulsado en los últimos días algunas ráfagas de plasma, que pueden provocar contratiempos en las comunicaciones de la Tierra, entre las más intensas que ha lanzado en las últimas décadas. El plasma, protones de energía que viajan a gran velocidad y distancia, pueden provocar cortocircuitos.
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