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Un velociraptor con plumas
Recientes hallazgos paleontológicos, han demostrado que Velociraptor tenía el cuerpo cubierto de plumas, lo que ha dado un giro radical en la concepción del aspecto de este animal y en el estudio de los dinosaurios. 
Información: Parque de las Ciencias de Granada

Velociraptor fue uno de los dinosaurios carnívoros que más prosperó. Era mucho más pequeño que Tyrannosaurus rex pero disponía de potentes piernas y garras afiladas en los pies con las que abatía a sus presas sin dificultad. Pertenece a la familia Dromaeosauridae, que también incluye a otros dinosaurios depredadores como Dromaeosaurus y Deinonychus que, probablemente, cazaban en grupo. Lo más sorprendente es que un grupo de terópodos de mediano y pequeño tamaño comenzaron a adquirir características propias de las aves. Los dromaeosaurios junto con Archaeopteryx, el ave conocida más primitiva, comparten grandes similitudes en su esqueleto, como la forma de los apéndices delanteros y de la cadera, que no se ven en otros grupos de animales y muestra el estrecho vínculo entre estos dos grupos. Hasta hace poco no todos los científicos estaban de acuerdo con este punto de vista, argumentando que si los dromaeosaurios estuvieran emparentados con las aves tendrían plumaje. Los registros fósiles no aportaban ninguna prueba. Pero esta situación cambió en 1999 cuando se descubrió el fósil de un dromaeosaurio con plumas en rocas del Cretácico inferior del noreste de China. Este fósil, al igual que otros que se encontraron en el mismo yacimiento, sugiere que todos los dromaeosaurios, incluido Velociraptor, tendrían plumas aunque no les servirían para volar sino para regular la temperatura corporal. Muchos científicos creen, hoy en día, que las aves son los descendientes vivos de los dromaeosaurios y que deben considerarse dinosaurios vivos. Los fósiles de los dinosaurios con plumas han recibido el sobrenombre de 'dinopájaros'.

Velociraptor, el saqueador rápido 
Era un dinosaurio carnívoro de mediano tamaño. Vivió en el Cretáceo Final hace entre 83 y 71 millones de años. A pesar de su reducido tamaño, Velociraptor seguramente habrá sido un depredador temible. La forma de las patas traseras, largas y delgadas, sugieren que era un corredor veloz. Tenía unas patas fuertes, diseñadas para agarrar, y el segundo dedo de cada pie disponía de una enorme garra curva muy afilada que el animal podía girar, con la que provocaba profundas heridas. Se piensa que Velociraptor atacaba a sus presas sujetándolas con las garras delanteras y con las afiladas garras traseras les pateaba el vientre con fuerza. Tenía muchos dientes pequeños y curvos en forma de sierra, ideales para cortar la carne de sus víctimas. Probablemente cazaba en manada pequeños mamíferos y otros dinosaurios de tamaño parecido al suyo, como Protoceratops. Existe un fósil realmente interesante de Velociraptor y Protoceratops enzarzados en una batalla: los dos animales murieron juntos durante la lucha enterrados por una duna que les cayó encima en una tormenta.

Los fósiles también nos hablan
Los primeros restos de Velociraptor se descubrieron en 1923 durante la expedición realizada por el Museo de Historia Natural de Nueva York al desierto de Gobi, en Mongolia Exterior. Fueron descritos por el experto en dinosaurios Henry Fairfield Osborn en 1924. La expedición obtuvo muchos fósiles, entre los que se encontraba un cráneo de Velociraptor en excelente estado de conservación con las mandíbulas intactas y fragmentos del resto del esqueleto. Pero en 1971 un grupo de científicos polacos y mongoles al explorar de nuevo la zona, realizaron un hallazgo espectacular: Velociraptor agarrado a otro dinosaurio en plena lucha. Este magnífico fósil del Cretácico Final, entre 83 y 71 millones de años, muestra a Velociraptor luchando encarnizadamente con Protoceratops, un pequeño herbívoro que tenía una gran placa ósea alrededor del cuello. Protoceratops era un pariente primitivo de otros dinosaurios con cuernos de mayor tamaño que aparecieron posteriormente, como Triceratops. Alcanzaba unos 3 metros de longitud. Velociraptor y Protoceratops murieron juntos en combate al caerles encima una duna durante una tormenta. Se observa a Velociraptor intentando rajar el vientre del enemigo con sus garras. Una auténtica "instantánea" de la vida prehistórica.

Representación en el Parque de las Ciencias de Granada 
Desde el 21 de mayo de 2004 y por un periodo de ocho meses en el Parque de las Ciencias de Granada se expone un modelo robotizado del velociraptor con plumas. Un modelotridimensional animado a escala real, que responde a la concepción científica actual. El robot, especialmente diseñado para la ocasión, ha sido realizado por la empresa japonesa Kokoro, especializada en animales robotizados, bajo el asesoramiento técnico y científico del Museo de Historia Natural de Londres. Junto a este modelo animado, se expone además, una imagen fotográfica del ilustrador Raúl Martín, de cómo se pensaba que era Velociraptor hasta hoy y una secuencia infográfica de la BBC. Para la realización del modelo animado se han empleado las últimas tecnologías en robótica y animación. Una revolucionaria tecnologia con servo movimientos controlados por ordenador permite una mayor rapidez, sutileza y precisión de movimientos.



Fotos: Roberto Lacalle / Ideal 
Dibujo: Kokoro Company / Parque de las Ciencias
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