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Pigargos, grandes rapaces en peligro

Pigargo europeo: Haliaeetus albicilla
Pigargo americano: Haliaeetus leucocephalus
Dos especies en peligro de extinción
Por Benedicto Cuervo Álvarez.

Haliaeetus albicilla - Foto: Zoo de Madrid
Haliaeetus albicilla * Pigargo europeo

Kingdom: Animalia / Phylum: Chordata
Clase Aves / Orden  Accipitriformes

Familia  Accipitridae
Haliaeetus albicilla
White Tailed Eagle

Es una de las mayores aves de presa de Europa, un “águila marina” maciza, con alas largas y anchas de 76-94 cm con una envergadura alar de 190-240 cm con una cola corta y en forma de cuña de color blanco. Tiene un pico grande y un cuello bastante largo. El peso de la hembra es algo superior a la del macho: 4.025-6.010 gr. por 3.800-4.150 gr. Debido al perfil rectangular de sus alas anchas y largas, algunas veces se dice que se parece a una “alfombra voladora” gigante, con la cabeza y la cola de tamaño similar de cada lado. Puede llegar a volar a 75 Km. por hora.

Según antiguos documentos, en otro tiempo se encontraba desde el océano Glacial hasta el mar Mediterráneo, a lo largo de los grandes cursos de agua y de las costas marítimas. Actualmente su hábitat es mucho más reducido asentándose a lo largo de la costa de Noriega, Suecia,en Finlandia y en los lagos más grandes de la Laponia finlandesa. 
Las aves maduras generalmente son de color marrón uniforme, con cabeza amarillenta y cola blanca brillante. Las aves jóvenes son de color marrón rojizo más oscuro con plumas de puntas negras Su cola es oscura, pero algunas veces brilla levemente contra el cielo, cuando se la observa desde abajo. Las aves jóvenes tienen una raya blancuzca angosta a lo largo de las coberteras de la parte inferior del ala, y parches axilares blancuzcos. Las aves jóvenes no adquieren su plumaje adulto hasta los 4-5 años. Los adultos más jóvenes se parecen a las aves más viejas, pero la punta de su cola blanca aún puede estar marcada con una banda oscura angosta. Los pigargos europeos de todas las edades tienen patas amarillas, el pico, y el iris de las águilas más viejas son amarillos. Las aves jóvenes tienen pico oscuro cera, de color marrón verdoso e iris marrón.

Construye inmensos nidos y cada año le agrega más ramas. Lo hacen sobre los árboles, en los riscos y se han visto algunos en el suelo. Es recelosa y sensible a las perturbaciones durante la anidación. La nidada usual es de dos huevos blancos, aunque pueden ser de uno a tres que pone a principios de abril. Los huevos son incubados por ambos padres durante 42 a 45 días. Los pichones se van del nido entre los dos y tres meses, permaneciendo un mes más cerca de sus padres para seguir siendo alimentados. Las aves jóvenes pueden volar a los 70-77 días; alcanzan la edad reproductiva a los 5 ó 6 años.

El pigargo se dirige,durante los meses de septiembre-noviembre, a zonas donde pasa el invierno alrededor del mar Báltico y del mar del Norte, y regresa en abril-mayo. Algunas aves pasan el invierno en Finlandia,especialmente en las Islas Aland y en el archipiélago del sudoeste. Las aves que se reproducen cerca del océano Ártico también migran a través de Finlandia. 


Haliaeetus albicilla - Foto: Everett-Kennedy-Brown - Diario IDEAL

Se alimentan de peces (incluyendo salmón) y aves acuáticas (incluyendo ciertas especies de patos) que atrapa con sus garras o les roba a otras rapaces. Se le ve comiendo en las orillas de los ríos y otros cursos de agua. En invierno cuando la mayoría de los ríos y lagunas donde pesca, se cubren de una densa capa de hielo, no dudan en alimentarse de carroña, llegando a congregarse en estos lugares bastantes ejemplares, donde predominan los jóvenes e inexpertos. En algunos lugares aprovecha también los desperdicios de los pescadores.

El pigargo ha desaparecido de la Europa mediterránea, de Escocia, de Irlanda y de muchos de sus feudos ancestrales en el centro del continente. Ciertamente, se encuentra todavía en algunas áreas del norte de Asia, pero para nosotros no es un consuelo. Hace veinte años, se podía esperar que las leyes protectoras dictadas, al fin, a su favor permitieran que esta magnífica rapaz se mantuviera en el norte y este de Europa. Pero no se contaba con un nuevo peligro, más destructor y más difícil de paliar: la intoxicación.

    El mar Báltico, tan favorable para la especie gracias a sus archipiélagos y su riqueza animal, ha sido el primero en sentir sus efectos. Los ornitólogos de Suecia y de Finlandia constataron, a principios de los 60, que las áreas con aguiluchos eran cada vez más raras.Los adultos todavía estaban presentes, incubaban sus huevos, pero la reproducción fracasaba misteriosamente. Pronto, el número de parejas disminuyó en proporciones inquietantes. ¿Qué sucedía?.

    El análisis químico de los huevos abandonados y de las aves muertas reveló que contenían una fuerte proporción de mercurio,procedente de su alimentación, como se comprobó, posteriormente, mediante el análisis de los peces. Éstos habían sido contaminados, a su vez, por el agua y por sus alimentos, consiguiendo así llegar al origen: los pesticidas a base de mercurio, cuyo empleo se había hecho común para tratar las semillas y los cultivos.

    Otro tipo de intoxicación crónica se debe al plomo que debilita al pigargo unido a diversos efectos subletales que afectan al éxito reproductivo, comportamiento, respuesta inmune y fisiología. La intoxicación aguda se produce por la exposición a una alta cantidad de plomo durante un periodo de tiempo corto, pudiendo llegar a causar por sí misma la muerte del ejemplar.La principal vía de intoxicación por plomo es la ingesta de pequeños fragmentos o esquirlas de bala presentes en las piezas de caza de aves acuáticas no cobradas que les sirven de alimento. 
     La población del pigargo europeo disminuyó drásticamente a fines del siglo XIX debido a las persecuciones. Su número fue mínimo en la década de 1920, pero luego se recuperó.En las décadas de 1960 y 1970, los problemas reproductivos debidos a contaminantes tóxicos los condujeron al borde de la extinción en Finlandia, cuando la tasa reproductiva descendió a sólo 4 aguiluchos en el país entero. Gracias al trabajo de los ecologistas, que proporcionaron alimentos sin contaminar para ayudar a las águilas durante el invierno, su número aumentó nuevamente, convirtiéndolas en un símbolo de la conservación exitosa de la naturaleza. La recuperación del pigargo europeo es un claro resultado de un duro y comprometido trabajo por parte de ciudadanos, empresas, ONGs y entidades públicas.

    La población ha aumentado su número desde fines de la década de 1970 (unas 270 parejas en total). Alemania albergaba,en 2009, 530 parejas, Suecia 600, Finlandia 300 y Noruega unas 4.000.  Reintroducida en Escocia en 1975, en 2009, el Reino Unido contaba con unas 50 parejas. En 1992 fue reintroducida en Dinamarca, donde en 2009 se contabilizaron 21 parejas. También se reintrodujo en Irlanda, en 2007, y se va extendiendo lentamente hacia el sur de Europa. En 2006 Holanda vio la primera pareja desde hacía siglos. De continuar en esta línea, el pigargo europeo saldrá, de la lista de aves rapaces en peligro de extinción, superado ya el momento crítico de  principios de la década de los setenta del siglo pasado cuando apenas había, en toda Europa, unas cuantas parejas.

    Según el Libro Rojo de las Aves, en España se ha registrado, en seis ocasiones, la presencia de pigargo europeo. La primera, en la Albufera de Valencia (1887 y 1916), Castellón (1942), Delta del Ebro-Tarragona (1953), Laredo (2004) y el último en Monte Perdido (2007). En todos los casos era un ejemplar solitario, siendo cazados los cuatro primeros.
 


Pigargo americano: Haliaeetus leucocephalus
Kingdom: Animalia / Phylum: Chordata
Clase Aves / Orden  Accipitriformes

Familia  Accipitridae
Haliaeetus leucocephalus
Bald eagle

Haliaeetus leucocephalus - Zoo de Madrid

Esta especie se reproduce en Canadá, Estados Unidos, México,Bermudas, islas Virgenes y los territorios insulares franceses de San Pedro y Miquelón.Ocasionalmente se le puede ver en Puerto Rico. Especie de ave falconiforme de la Accipitridae, famosa por ser el símbolo nacional de Estados Unidos, figurando incluso en el Escudo Nacional de este país. 

    Los adultos tienen la cabeza y el cuello blancos como la nieve. El resto del cuerpo es de color marrón oscuro, casi todas las plumas están bordeadas de un gris oliva pálido. La cola también es blanca como la nieve. El iris, las patas, los pies y el pico son amarillo brillantes. Los sexos son iguales, pero las hembras son más grandes que los machos. La longitud del cuerpo es de 75-105 cm, el peso es de  2,54 kg,para los machos y de 3-6,3 kg.para las hembras  y la envergadura de las alas es de 250-300 cm. Su plumaje es pardo en todo el cuerpo exceptuando cabeza,cuello y cola que son blancos.Las águilas inmaduras  son de color marrón oscuro también en la cabeza y el cuello (tardan 5 años en adquirir su característico color blanco),el cuerpo es menos negro que en los adultos y en algunas aves con manchas blancas o moteado. La cola es de color marrón oscuro, con manchas beige. Las garras son zarpas, cada uña es como una estaca afilada, ayudándoles a agarrar peces de considerable tamaño. Su  velocidad en picada es de 75 km/h, para atrapar a su presa. Su visión es estereoscópica, y ocho veces mejor que el humana.

    El pigargo americano habita cerca de ríos, lagos y costas. Los peces son la base principal de su dieta, por lo que suele sobrevolar las zonas en donde hay recursos fluviales. También se alimenta de anátidas, roedores reptiles, invertebrados y carroña. Comparada con otras águilas, no es una gran cazadora ni pescadora y por eso sus presas son casi siempre peces muertos, enfermos o aquéllos que se desplazan a aguas poco profundas para desovar como es el caso de los salmones. También se dedica a robarle comida al águila pescadora. Hostiga en el aire a este ave más pequeña hasta obligarla a soltar sus presas, que el águila calva se apresura a recoger.Su territorio de caza oscila entre los 35 a 180 km.

    Se estima que la pareja permanece junta por vida, son pues de hábitos monógamos. Anidan sobre los árboles y en los riscos. El nido lo construyen de ramas, en su interior le añaden material suave. La pareja reaprovecha el nido año tras año, por lo que las contínuas reparaciones terminan haciendo de su hogar una estructura de tamaño considerable. La nidada usual es de dos a tres huevos blancos o blancos azulosos. La incubación se prolonga de 31 a 45 días y es efectuada por los dos padres. Tanto el macho como la hembra se ocupan de la incubación de los huevos y del cuidado de los polluelos. Los pichones se van del nido de los 70 a 96 días y no alcanzan la madurez sexual hasta los 5 años.

    El pigargo cabeciblanco es un poderoso volador, y utiliza al máximo las corrientes termales (convectivas). En estado salvaje, viven cerca de 20 a 30 años, pero tiene capacidad de llegar aproximadamente a los 50. Llegando a vivir en cautiverio, hasta los 60.
    Las águilas que viven en esa región de Alaska emigran al sur después de la época de cría, mientras que algunas residentes en Florida viajan hacia el norte. El apelativo de águila calva no obedece a la falta de plumas en la cabeza sino a su color blanco.

    El pigargo cabeciblanco forma una especie par con el águila de Eurasia Haliaeetus albicilla de cola blanca. Se produjo la divergencia entre ellas al comienzo del Mioceno Temprano (ca. 10 millones de años al menos), si, como parece ser,los más viejos registros fósiles están correctamente asignados al género.
    Además, existen otras susespecies de águilas en Norteamérica con pequeñas variaciones, en cuanto a sus medidas, peso y color. Esta especie se distingue del Aquila chrysaetos, águila dorada, por cabeza parda de aquella y sus últimas plumas, que se extienden más abajo de sus patas. Los especímenes más pequeños son los de Florida. Un adulto macho pesa 2,3 kg, y tiene una envergadura de 1,8 m. Los más grandes son los de Alaska; las hembras pueden exceder los 7 kg. y tener una envergadura de aproximadamente 2,5 m. Las águilas norteñas son de la subespecie washingtoniensis, y las sureñas leucocephalus. Están separadas aproximadamente en la latitud 38° N, o latitud de San Francisco; las norteñas bajan un poco más al sur en la costa del Atlántico, viéndoselas en Cabo Hatteras. El espécimen tipo de Audubon del “águila de Washington” fue nombrado así en honor de George Washington las águilas que parecen ser excepcionalmente grandes como las de Alaska hicieron proponer como subespecie alascanus o alascensis, pero, al final se sigue la Regla de Bergmann.

    Durante la mitad del siglo XX, la reducción de las poblaciones de pigargo americano fueron más afectadas por el amplio uso del DDT para el control de mosquitos. Los plaguicidas afectaban las águilas hembra, las cuales ponían huevos con cáscaras anormalmente delgadas, lo que redujo drásticamente su reproducción. Víctima de los pesticidas, cacería indiscriminada, y muchos males más, como su baja tasa reproductiva, el ave nacional de los Estados Unidos estuvo muy cerca de ser exterminada. Una pequeña población en el estado de la Florida y otra colonia  algo más numerosa en Alaska fue lo único que quedó. En 1972, el DDT fue prohibido para intentar la recuperación de la especie. En las últimas tres décadas es tanto el cuidado que se le ha dado, que ya se le ve en muchas partes del continente su población se ha estabilizado y lleva camino de eliminarse de la lista de especies en peligro del Gobierno de los Estados Unidos.
 


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Haliaeetus albicilla. Foto: Efe / Diario IDEAL

Haliaeetus leucocephalus - Foto: Everett Kennedy Brown - Diario IDEAL 


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