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La oveja Xalda asturiana
Por Benedicto Cuervo Álvarez para Waste Magazine
La oveja Xalda (en asturiano oveya Xalda) que en castellano significa “al- deana”, interpretándose que pertenecen a los aldeanos, y que, por lo tanto, disponen de poca especialización. La Xalda es una raza de oveja autóctona de Asturias. Pertenece al tronco del Ovis aries celticus tratándose de una de los grupos étnicos ovinos españoles más antiguos y menos evolucionados. Es, pues, una oveja de origen celta, como la Ouessant de la Bretaña, la Co- chddu (negra galesa) del País de Gales, la Morite (oveja de los páramos) de las Islas Shetland en Escocia y la Skudde alemana.
Sabemos, con seguridad, que los astures tenían ovejas. Las primeras referencias son de la Edad del Hierro, de la época castreña, en primer lugar, por los restos arqueológicos conservados en algunos castros y,con posterio- ridad,a través de algunas citas de autores clásicos. Estrabón, en el s.I, en su obra titulada “Geographika”, menciona que los Astures: “Vestían un sagus o túnica de lana negra”, color característico de estas ovejas (libro III de la Geographika de Estrabón). Otra cita interesante, de  finales del s.IV d.C; la recoge el Edictum Diocletiani de Pretiis Rerum 25, en el que se menciona la lana “Asturicensis”.


 

A lo largo de la Edad Media aparecen algunas informaciones referentes a esta especie ovina. En la fundación del Monasterio de Oubona (Tineo), en el año 780,aparecen inventariadas “triginta oves”.En las ordenanzas de Ovi edo, del año 1274,se dice que:“Establecemos que la carne del carnero daquí asturiano, que vala el quarto del mellor e mui bono diez y ocho dinero”. 

Posteriormente, ya en la Edad Moderna, en el Libro Tumbo del Monasterio de Belmonte (Miranda) encontramos esta interesante cita: “En este año de 1604 valen los corderos en esta tierra cinco o seis reales de un año, que es como suelen darlo al Monasterio”. En 1701 el Monasterio de Balmonte volvió a aforar a los vecinos del pueblo de Cuevas por 150 años. Pagaban anualmente, en común, 330 reales y además, cada cincuenta años, un carne- ro de empadronamiento; un vecino era el encargado de hacer el pago en nombre de todos. El último carnero fue entregado el año 1801. 
Las Ordenanzas Concejiles de Arenas de Cabrales de 1726, recogían en el Capítulo XVI, que:“ Los vecinos que tuvieran ovejas y cabras, vigilarían por turno de un día el rebaño que se hiciese con los carneros bajo multa de ocho reales y dos días seguidos si faltaran a ese compromiso”.El día señala- do para reunir en el corral del Concejo los carneros era el 25 de julio. Los celadores y dos técnicos expertos ordenaban la castración de los más débi- les y escogían los de mejor raza y abundantemente enlanados para padrear. 

También Jovellanos menciona las ovejas xaldas,en 1782,cuando describe la ganadería de los vaqueiros: “Es verdad que sus ganados son pequeños; sus ovejas me parecieron un medio entre las merinas y las churras comunes, acaso porque la corta emigración que hacen anualmente,o bien la sola exce- lencia de las hierbas que pastan, puso la finura de sus lanas en medio de las otras dos clases”.
En el Catastro del Marqués de la Ensenada, a mediados del s.XVIII (1750-54), las ovejas xaldas eran, con diferencia,la especie ganadera más numero- sa en el Principado de Asturias, con casi 600.000 ejemplares. En concreto se habla en dicho Catastro para  Asturias de:“ 595.000 ejemplares de ovino, 353.307 de vacuno, 278.448 cerdos, 197.874 cabras y 28.111 caballerías”. Estos censos se pueden mantener hasta mediados del siglo XIX.Según indi-ca el famoso Diccionario Geográfico de Pascual Madoz: “ El rebaño más numeroso había sido,y aún debía ser, el lanar, aunque la extensión de pasti-zales y prados es necesaria para sostener más vacas y mulas. La extensión de las labores del campo, el desarrollo de las obras públicas que se dan en Asturias, a partir de mediados del s.XIX, primaba la cría de animales de labor y tiro (vacas, bueyes y mulas) sobre la cabaña lanar”.

La morfología de la oveja Xalda asturiana es bastante distinta a las demás razas españolas. Se trata de animales de excepcional rusticidad y gran agili- dad, de perfil recto o subcóncavo, de marcada elipometría y proporciones mediolíneas. En general el color de la capa es blanco o negro uniforme. En función de dicho color se distinguen dos variedades: Blanca y Negra, aun- que a veces debido al cruzamiento entre ambas variedades es posible en- contrar animales “manchados”. Los animales de la variedad Negra presen- tan, a veces, una mancha blanca en la nuca y, normalmente, en el extremo distal de la cola. Además de estas dos capas principales se reconoce una tercera, denominada “cardín” o cárdena, caracterizada por la presencia de pelos blancos y negros. Posee vellón de tipo abierto, que invade la frente, formando la característica “moña”. 
La cabeza de la Xalda es pequeña, con perfil siempre recto en las hembras (incluso ligeramente cóncavo) y subconvexo en los carneros.Los ojos gran- des y vivarachos, con orejas pequeñas y dirigidas hacia adelante. El hocico de las ovejas, que son negras, es totalmente de ese color. Sin manchas en las blancas. El cuello es de longitud media y firme, más en los machos que en las hembras. Presentan a lo largo del mismo y hasta el pecho, pelos que le dan una expresión que se asemeja totalmente al muflón. Por la parte baja de la nuca, aparece la “melota”,una especie de crinera, formando una abun- dante pelambrera. Los carneros frecuentemente están provistos de cuernos muy desarrollados en forma de espiral abierta, apretada, de aspecto caracte- rístico, tallada por surcos transversales, con tonalidad clara u oscura,en fun- ción del color de la capa. Las ovejas carecen de cuernos, aunque a veces presentan formas rudimentarias o atróficas. La alzada de la hembra es de 55,5cm. y la del carneros 61 cm. Las extremidades son finas, con uñas pequeñas y duras. Los aplomos son buenos en las patas delanteras, siendo abundantes los individuos zancajosos. La piel es fina y sin pliegues. Las mamas están bien formadas y sus pezones son pequeños. Es reseñable su cola corta, sobre la cual no se practica la caudotomía, al no sobrepasar los corvejones. El peso de los animales adultos se sitúa entre 35 y 40 kg en los carneros, y entre 20 y 25 kg en las ovejas. La lana ofrece un peso de 1,05 Kg en las hembras y 1,71 kg de máximo en los machos.

La población de ovejas xalda se distribuye en pequeños núcleos dispersos por zonas de montaña del Principado de Asturias, principalmente en los municipios del occidente como:Tineo, Allande,Aller, Somiedo, Illas, Salas, Lena, Quirós, Grado,Cangas del Narcea y Belmonte y,en menor medida, en oriente, Piloña, Ribadesella,Cangas de Onis y Llanes ya que las xaldas fue- ron sustituídas por otras razas (carranzana,latxa) más lecheras, orientadas a la producción del queso: Cabrales, Gamoneu, etc. 
Aunque en la Antigüedad la lana y la piel, de la oveja Xalda se empleaba para la confección de la vestimenta para el traje del país y  como material para la elaboración de colchones de las camas, hoy en día, el objetivo principal de la explotación de la oveja Xalda es la producción de carne. En este sentido, se obtiene un cordero “pascual”, criado con leche materna y los recursos obtenidos en pastoreo, que son sacrificados a la edad de 5-6 meses de edad con un peso canal de 9-12 kg.

Esta oveja se explotaba y se sigue explotando,hoy en día, en pastoreo.Ge- neralmente, no dispone de apriscos, (corrales) dado que está permanente- mente en los pastizales, sin cobijo alguno donde pueda resguardarse de la lluvia y de las inclemencias del tiempo en general. Se agrupa en rebaño de escaso número, cuya dimensión medía ronda las 20 cabezas. Siglos atrás el pastoreo se realizaba de forma conjunta por todo el pueblo. A esta compleja organización que realizaba el pueblo para pastorear en conjunto todo el rebaño, de ovejas y cabras, se denominaba Vecera. Poco a poco, debido a la falta de gente, de pastores, acabó con la vecera:“Se terminó porque la gente escaseaba”. En los pueblos en donde nunca hubo vecera, por lo menos que se acordase de ella la gente, se ponía como excusa para no tenerla lo lejos que quedaban los pastos. La vecera tenía que salir y volver todos los días al pueblo. Por el verano ascendía hasta lo más alto de las montañas. La distan- cia era determinante para que fuera posible llevar y traer el mismo día la vecera. Por lo que, si el pueblo se localizaba en el fondo del valle no mere- cía la pena: “No tenemos vecera ¿no ves que el puerto está muy lejos?”
El enemigo principal del rebaño era la niebla: se perdían las ovejas y podía venir el lobo. Para conjurar el nublado, los zagales rezaban algún conjuro, como éste que recogimos en Salceo (Grado), en lengua asturiana: “Escampla nublina escampla
que ta'l llobu tres la campa,
cumiendu la uvea prieta ya
mirandu pa la blanca
que nin ya tuya nin mía
senón de la Virxe María.”

El ganado menudo era un complemento económico importante en la vida del campesino. La aportación proteínica que se sacaba de ella era funda- mental en una dieta alimentaria bastante pobre. De las ovejas y cabras se aprovechaba la leche para comer cuajada o para hacer queso, además de la lana y la piel: “La lana vestía a todo el pueblo”.
La oveja Xalda llegó a estar al borde de la extinción a principios del s. XX con apenas 400 ovejas madres debido, entre otros factores, al abandono del mundo rural a la introducción de otras razas que supuestamente daban un mayor rendimiento económico y al uso forestal de los antiguos pastizales de los montes comunales de especies foráneas, como el eucalipto, disminu- yendo así los rebaños en muchas de las sierras en donde pastaban.
En 1982 se realizó un censo que arrojó la cifra de unas 800 hembras en to- da Asturias, disminuyendo, aun más, el número de hembras, así como los carneros, en los años siguientes, hasta llegar, en 1996, a tan solo un cente- nar de ovejas xaldas para todo el territorio asturiano con unos 10 criadores. 

En la raza Xalda los valores culturales y estéticos prevalecen sobre los económico-productivos a la hora de justificar la protección de la raza: la oveja Xalda presenta un importante valor de adaptación al medio y su importancia histórica y cultural en el ámbito del Principado de Asturias ha sido claramente establecida.
Para evitar la desaparición de la raza y fomentar su uso entre los ganade- ros asturianos se creó en 1992 la “Asociación de Criadores d’Oveya Xalda” (ACOXA). Esta Asociación realiza el marcaje de los corderos nacidos en el año, entregando los certificados correspondientes y organiza todos los años difrerentes muestras de la raza. A pesar de todos estos esfuerzos, el Catálo- go Oficial de Razas de Ganado de España la incluye en el grupo de Razas Autóctonas en Peligro de Extinción ya que, en la actualidad, tan solo están censadas 521 hembras y 47 carneros.



BIBLIOGRAFÍA.
• Álvarez Sevilla, J.A; García Peláez, A; Cortés Pérez, J.: Descripción de la oveja de raza asturiana. Oviedo. 1982.
• Álvarez Sevilla, A;Gutiérrez. J.P; Fernández I; Royo L.J; Álvarez I; Gómez E; Goyache F.: “Conservación de la oveja Xalda de Asturias. AGR. Oviedo.2004.
• Consultar página oficial de la ACOXA
• Esteban Muñoz, C.: “Razas ganaderas españolas: Ovinas”. FEAGAS. Madrid. 2003.
• Madoz, Pascual: Diccionario geográfico-estadístico-histórico de España (1846-1850). Madrid.
• Marqués de la Ensenada: Respuestas Generales del Catastro del Marqués de la Ensenada (1750-54). Madrid.
• Ortega María Eulalia; Domingo de la Mano; Silvia Fernández y Beatriz Garrido Salazar: El monte en Asturias. Consejería de Medio Rural y Pesca. Oviedo. 2011.
• Sánchez Belda, A.y Sánchez Trujillano, M.C.:“Razas ovinas españolas”.Ex-tensión Agraria. Pp.501 ss. Madrid. 1979.

PÁGINAS WEBS EN INTERNET.
es.wikipedia.org/wiki/Oveja_xalda
http://www.serida.org
Xalda.com/historia
xaldasvalledor.es/
www.feagas.com › Razas › Ovino
WWW.felixrodriguezdelafuente.com
www.infocarne.com/ovino/raza_xalda.htm
www.lne.es › Asturias 
www.mastinespicuxiana.es/?OVEJA_XALDA
www.revistaiberica.com/iberica_natural/xalda/index.htm
https://sede.asturias.es/.../menuitem.46a76b28f520ecaaf18e90dbbb30...
www.serida.org/publicacionesdetalle.php?id=01502
www.vivirasturias.com › Asturias › Oviedo › Oviedo › Oviedo
 


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