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Kingdom: Animalia / Phylum: Chordata
Clase: Mammalia / Orden: Primates
Familia: Cercopithecidae
Lophocebus kipunji /Rungwecebus kipunji
Highland Mangabey

Mangabey, una nueva especie de mono
Descubierto en las tierras altas de las selvas de Tanzania
Los biólogos calculan que existen entre 500 y 1.000 ejemplares del Mangabey de las tierras altas


Luis Alfonso Gámez / IDEAL / mayo 2005


Incluido en la Lista Roja de especies amenazadas IUCN Red List / En peligro crítico

La familia de los primates tiene un nuevo miembro conocido. Es un mono de pelaje marrón que vive en la selva húmeda de Tanzania por encima de los 2.000 metros de altitud y que, por ello, ha sido bautizado como mangabey de las tierras altas ('Lophocebus kipunji'). El simio ha sido descubierto por dos equipos independientes de biólogos en dos enclaves del sur del país que distan 370 kilómetros uno de otro, y se presenta en la revista 'Science'.
El mangabey de las tierras altas es el primer mono africano descubierto desde 1984, cuando se identificó en Gabón al de cola soleada ('Cercopithecus solatus'). «Este descubrimiento demuestra que queda mucho que aprender sobre las regiones más remotas y menos conocidas de Tanzania, y de toda África», ha dicho Tim Davenport, de la Sociedad para la Conservación de la Vida Salvaje y uno de los descubridores del nuevo primate. «En un país donde se ha hecho una considerable investigación de la fauna durante el último siglo, un mono grande y llamativo ha estado escondido justo debajo de nuestras narices», indica Russell A. Mittermeier, primatólogo y presidente de Conservación Internacional.


En el techo de la selva
El cuerpo de un mangabey de las tierras altas adulto mide 90 centímetros y la cola, otro tanto. El animal tiene el pelo largo y marrón ­excepto en el rabo y el vientre, blancos­ y su cara negra ­del mismo color que las manos y los pies­ está coronada por una cresta. Vive en los árboles de la selva húmeda tropical tanzana y pasa la mayor parte del tiempo en lo alto de la cubierta vegetal. Según sus descubridores, se alimenta principalmente de fruta y es probable que también coma hojas, flores y pequeños animales. Su principal enemigo es el águila coronada africana, que vuela sobre el techo de la selva.
Un grupo de biólogos liderado por Davenport encontró el nuevo simio en la Tierras Altas del Sur de Tanzania en diciembre de 2003. Los científicos habían emprendido su 'caza' después de que, en las entrevistas hechas en los pueblos de alrededor del monte Rungwe, les contaran historias de un mono raro y tímido al que los lugareños llaman Kipunji. A 350 kilómetros de distancia, el biólogo Trevor Jones formaba parte de un proyecto científico que estudiaba el mangabey Sanje ­de pelo gris y cara rosada­ en el Parque Nacional de las Montañas Undzungwa, cuando vio a través de los prismáticos un mono diferente, con la cara negra, el pelo marrón y una cresta. «Me quedé alucinado», recuerda. Los dos equipos supieron en octubre pasado del hallazgo de sus colegas y decidieron trabajar juntos en el artículo que publica 'Science'.
El nuevo mono vive en grupos de 15 a 20 individuos a una altitud de hasta 2.450 metros, donde se dan frecuentemente temperaturas bajo cero. Los investigadores apuntan la posibilidad de que el denso pelaje sea una adaptación al frío. Calculan que puede haber en total entre 500 y 1.000 individuos, por lo que se trata de una especie seriamente amenazada. Que no se haya tenido noticias de ella hasta ahora se debe, según Jones, a que es un animal esquivo que vive en regiones remotas y del que hay pocos ejemplares.
La población de mangabeys de las montañas Udzungwa no corre de momento peligro, ya que se encuentra dentro de un parque nacional. Sin embargo, el hombre supone una amenaza para la colonia de las tierras altas del Sur, donde la tala indiscriminada está provocando la destrucción de la selva húmeda. «Este emocionante descubrimiento ­indica Mittermeier­ demuestra una vez más lo poco que sabemos de nuestros más cercanos parientes vivos, los primates no humanos».

Hallazgos
-Un fósil viviente: El celacanto se creía extinguido desde hace 65 millones de años ­junto a los dinosaurios­, pero el 22 de diciembre de 1938 Marjorie Courtenay-Latimer, conservadora del museo de East London (Sudáfrica), descubrió entre la pesca descargada en los muelles un ejemplar de esta especie. Hay varias colonias en el Índico.
-En el fondo del mar: Nuevas especies de peces y calamares fueron descubiertas el año pasado en las profundidades del océano Atlántico por la expedición MAR-ECO.
-En España: La rana pirenaica, que vive en los ríos de la vertiente española de esa cordillera, fue descrita por primera vez en 1993.
-Simio:  En octubre de 2004, se anunció el descubrimiento de un simio de gran tamaño en la República Democrática de Congo. No ha sido confirmado en ninguna publicación científica.


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