GUÍA DE INSECTOS------
© Textos-fotos-videos: Merche S. Calle / Juan Enrique Gómez 
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Rossomyrmex minuchae Una hormiga esclavista
Dos biólogos estudian durante una década un insecto esclavista endémico Sierra Nevada

Texto: A. Arenas. Fotos: A. Arenas y A. Tinaut 


Kingdom: Animalia /Phylum: Arthropoda
Clase Insecta / Orden Hymenoptera 
Suborden  Apocrita / Superfamilia  Vespoidea
Familia  Formicidae / Subfamilia Formicinae
Rossomyrmex  minuchae
Francisca Ruano y Alberto Tinaut son dos biólogos granadinos que han dedicado muchos años de su vida al estudio de las hormigas. La primera trabaja con una beca del Consejo Superior de Investigaciones Científicas en la Estación Experimental del Zaidín en un proyecto sobre cultivo ecológico en olivar, en tanto que el segundo lo hace en el Departamento de Biología de la Universidad de Granada. Sus estudios sobre la hormiga parásita de Sierra Nevada, Rossomyrmex minuchae, han dado la vuelta al mundo pues sólo existe una especie perteneciente al mismo género en las llanuras de Kazastán y del Caspio.
Confiesan que su interés por esta hormiga endémica de nuestra sierra resurge en 1991, diez años después de ser descubierta por Alberto. Esta curiosa especie asalta los hormigueros de otra congénere para secuestrar a sus pupas que son trasladadas al hormiguero parásito y convertidas en esclavas. Durante una década anduvieron buscándola en la misma localización anterior pero sin resultados positivos. "En aquella época -explica la doctora Ruano- estábamos estudiando a la especie hospedadora para otra tesis, cuando la encontramos tuvimos muchísimo interés en comprobar como se producía todo el proceso del parasitismo, cómo reaccionaban las obreras que iban a ser esclavizadas, y pasamos incluso noches observando qué ocurría entre los hormigueros, de ahí empezamos a sacar implicaciones evolutivas y biológicas". 
.Todo estas observaciones dieron lugar a una tesis doctoral que la bióloga leyó el año pasado. Para ello estuvieron cinco veranos realizando estudios de campo a lo que dedicaban todas las horas del día. "Durante los meses de mayo a septiembre de los dos primeros años subíamos a la Sierra de nueve de la mañana a nueve de la noche; los tres años posteriores subíamos a las 11", precisa. Así pudieron observar a fondo el singular comportamiento de esta hormiga, "desde cómo se producían los asaltos hasta cómo esclavizaban a las otras, qué tipo de presas se llevaban, si eran las larvas o las pupas, el por qué en esa población concreta de la hormiga hospedadora se producían los asaltos, incluso cómo era la reproducción de la hormiga parásita, en fin, muchísimos aspectos que hemos completado durante esos largos períodos de investigación".
Ello les ha permitido averiguar que los nidos de la hormiga esclavista o Rossomyrmex minuchae asaltan alrededor de cuatro nidos por año de la hormiga Proformica longiseta, de entre los doce nidos que de media rodean cada nido de la especie esclavista. Además, han calculado que un 40 por ciento de los asaltos fracasan por lo que suelen elegir los más fáciles de invadir, es decir, los más cercanos o situados en pendientes favorables. También los más populosos o activos. 
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Veinte años Por su parte, Alberto Tinaut lleva más de 20 años estudiando a las hormigas, actividad que considera "apasionante", aunque no deja de reconocer que para el ciudadano medio sólo resulte curioso. Confiesa que, "a veces, he preferido inventarme un rollo, a decir que, a las dos de la tarde con un sol de justicia, estaba estudiando a las hormigas". En los últimos años ha dirigido seis tesis doctorales y siete u ocho tesinas, la mayor parte de ellas sobre las hormigas. De hecho sobre formícidos, en solitario, con Francisca Ruano o en colaboración con otros colegas suma alrededor de un centenar de publicaciones científicas aparte de las que están esperando su edición. "Científicamente hay mucho interés por los insectos sociales y de ellos las hormigas son un claro referente. Calculo que puede haber varios cientos de especialistas trabajando en su estudio pues en la Península Ibérica existen casi 300 especies y sólo se conoce bien la biología de una docena de ellas. Además, cada especie tiene sus propias peculiaridades", declara.
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Respecto a las últimas películas animadas sobre estos insectos sociales, "Hormigaz" y "Bichos", Alberto consideran que "desvirtúan poco ya que las aproximan a una escala nuestra y nos permiten entrar en un hormiguero. Ahora bien, siendo estricto hay situaciones que nunca se darían, por ejemplo, nunca una obrera se enamoraría de una princesa pues todas las obreras son, por suerte o desgracia, hembras. Ello marca una diferencia entre las sociedades de hormigas y las humanas, pues ellas son básicamente sociedades femeninas".
Además de investigar el mecanismo de resistencia al calor en determinadas especies de obreras, este biólogo ha estudiado durante dos años, en las Sierras de Alhama y Loja, las hormigas de este macizo kárstico, así como la fauna cavernícola de la Cueva del Agua de Iznalloz, de Nerja (Málaga) y de la Cueva del Capitán, de Motril, donde encontró otra especie desconocida en la Península. Para ellos "detrás de cada hormiguita se esconde un mundo muy grande, por ello pedimos que se olvide un poco del insecticida y nos dediquemos más a mirarlas". 
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Esta investigación fue presentada en el VII Congreso Nacional y V Iberoamericano de Etología, celebrado en Granada, del 12 al 15 de septiembre de 2000. Este Congreso fue organizado por la Sociedad Española de Etología. Grupo de Investigación Comportamiento y Ecología Animal de la Universidad de Granada. A continuación transcribimos un RESUMEN de la misma:
Variables que influyen en la selección de nidos hospedadores por la hormiga esclavista Rossomyrmex minuchae
Los nidos de R. minuchae asaltan alrededor de 4 nidos/año de la hormiga hospedadora Proformica longiseta, de entre los 12 nidos que de media rodean a cada nido de la especie esclavista. Un 40 % de estos asaltos fracasa, a pesar de que son vitales para la supervivencia de los nidos parásitos. Por todo ello el proceso de asalto es bastante costoso. Nuestras hipótesis son que los hormigueros seleccionados serán los nidos hospedadores más fáciles de asaltar (cercanos o situados en pendientes favorables) o aquellos que sean más populosos o más activos.
Durante tres años hemos seguido cinco, cinco y tres hormigueros de R. minuchae, estableciendo alrededor de ellos una zona circular de 10 m de radio, en la que localizamos, marcamos y situamos todos los nidos de P. longiseta, para cada uno de los cuales conocíamos la distancia y pendiente hasta el nido parásito y la actividad media anterior al periodo de asaltos.
Las variables que más influyen en que un nido sea seleccionado son las relacionadas con la accesibilidad del nido (distancia y pendiente entre el nido parásito y el hospedador).
Para contactar con los autores:
E- mail: hormiga@goliat.ugr.es
José Alberto Tinaut Ranera y Francisca RuanoDíaz Universidad de Granada. Departamento de Biología Animal y Ecología. 18071 Granada

- Más información sobre insectos sociales: http://www.zi.ku.dk/popecol/eunet/ 

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