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Fusión, energía nuclear limpia 
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ITER, un laboratorio de fusión nuclear en busca de la energía sin fin
España y Francia se disputan en Europa la sede del laboratorio 
En el ITER se producirá helio a partir de «núcleos ligeros como el deuterio y el tritio
Los combustibles que utiliza son baratos, abundan y no son radiactivos
Julio Arrieta /Madrid / IDEAL

Obtener una fuente de energía casi inagotable y limpia es el objetivo del ITER, el mayor proyecto de investigación internacional que existe. Grupos de investigadores de Canadá, China, Corea del Sur, Estados Unidos, Japón, Rusia y la Unión Europea (UE) llevan décadas trabajando en el desarrollo de un reactor de fusión con el que poder demostrar que este método de producción energético es viable.
¿Qué es el reactor de fusión? El Proyecto ITER -'camino' en latín- tiene por objeto demostrar que se puede obtener energía de la fusión de los átomos. Los técnicos intentarán «dominar la energía de las estrellas aquí, en la Tierra», explica Ferran Tarrasa, Ingeniero de la Asociación Nuclear Ascó-Vandellós II. La fusión nuclear es el proceso que tiene lugar en el corazón del Sol. Allí, debido a las altísimas temperaturas y las enormes presiones, los núcleos de los átomos de hidrógeno vencen la repulsión electrostática que los separa, se funden entre sí dando lugar a átomos de helio y liberando una gran cantidad de energía. Es lo contrario a lo que ocurre en los reactores de las centrales nucleares tradicionales que se basan en la fisión; es decir, en el aprovechamiento de la energía que se libera de la división del átomo.

En el ITER se producirá helio a partir de «núcleos ligeros como el deuterio y el tritio, variedades o isótopos de núcleos de hidrógeno, el elemento más simple del Universo», según explica Tarrasa. Mientras se llevan décadas explotando la fisión nuclear, la fusión sigue en una fase de investigación de la que el ITER será un paso fundamental. La dificultad reside en que «para iniciar reacciones termonucleares de fusión se requiere calentar un gas de deuterio y tritio a temperaturas cercanas a los 100 millones de grados». Entonces se obtiene plasma, un estado de la materia en el que se vence la repulsión entre los núcleos de los átomos. «Este plasma debe confinarse en un espacio relativamente reducido -detalla Tarrasa- para que los núcleos de deuterio y tritio choquen entre sí y se unan produciendo un núcleo de helio y un neutrón». Como no hay recipiente que soporte ese calor, el plasma se retiene con campos magnéticos mediante potentes imanes, que forran las paredes del túnel del reactor.
La ventaja de la fusión es que se trata de una fuente energética casi inagotable. Los combustibles que utiliza son baratos, abundan y no son radiactivos; además, el sistema es seguro y no hay contaminación atmosférica. Hasta ahora dos máquinas han producido energía de fusión en Oxford y Princeton. Pero el ITER será el primero que liberará diez veces la cantidad de energía que consuma. 


Mas información en la web oficial del proyecto: http://www.iter.org/
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