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Una luz en los orígenes del Universo

Polvo cósmico
Astronomos estudian una emisión lumínica que puede contener información sobre la composición y la evolución del cosmos
Procede de la explosión de una estrella de hace doce mil millones de años
'Stardust' trae a la Tierra polvo cósmico después de siete años de navegación


'Stardust' trae a la Tierra polvo cósmico después de siete años de navegación
El aparato ha viajado más de 4.600 millones de kilómetros por el espacio en busca de respuestas sobre el Sistema Solar
Orlando Lizama / Washington - Ideal

15 enero 2006.- Una cápsula con polvo cósmico recogido por la sonda 'Stardust' durante un recorrido de siete años en los confines del Sistema Solar se posó en el desierto de Utah, al culminar una de las misiones científicas más exitosas de la NASA. El receptáculo, de unos 46 kilos de peso, descendió sobre las arenas de un campo de pruebas de la Fuerza Aérea de EE UU y fue recogido de inmediato por científicos que llegaron hasta el lugar en helicópteros especialmente habilitados para la operación.
El último capítulo de la misión 'Stardust' (polvo de estrellas) comenzó a las 5.57 horas de ayer, cuando la sonda se desprendió de la cápsula, que ingresó en la atmósfera terrestre a más de 46.000 kilómetros por hora. El paracaídas se abrió y, con el contacto con tierra de la cápsula segundos después de las 10.10 horas, terminó una operación tan precisa como la del proyectil 'Deep Impact', que el año pasado se estrelló contra el núcleo de un cometa.
Mientras la cápsula descendía a tierra, su nave nodriza, la sonda espacial, realizaba una última modificación de su trayectoria y enfilaba rumbo al Sol donde permanecerá para siempre. «Diez años de planificación y siete años de vuelo tuvieron su culminación cuando recogimos nuestra cápsula», señaló Tom Duxbury, director del 'proyecto Stardust' en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California.
Hace millones de años
Durante su recorrido, la sonda ha girado tres veces en torno al Sol, pasó más allá de Marte y llegó hasta la mitad de la distancia que media entre la Tierra y Júpiter. «Disponemos ahora de un material que no ha sido alterado de ninguna forma desde que se formara nuestro Sistema Solar', hace 4.500 millones de años, agregó Duxbury.
El científico indicó que éste ha sido un final «enormemente feliz». «Nos sentíamos como los padres que esperan a un hijo que nos abandonó joven e inocente y que ahora vuelve con las respuestas más profundas sobre nuestro Sistema Solar», señaló.
Para Peter Tsou, subdirector de Investigaciones, «éste era el día que esperábamos desde los primeros años ochenta». En su largo viaje de más de 4.600 millones de kilómetros a través del Sistema Solar, la sonda utilizó una extensión similar a una raqueta de tenis para capturar muestras de polvo interestelar.



Una luz en los orígenes del Universo

Cataclismo cósmico. La explosión de una estrella

Por Clara García / Ideal - Waste
Los astrónomos de todo el mundo observaron a mediados de septiembre de 2005 un nuevo resplandor en el cielo. Esta luz, un brote de rayos gammas, provenía de la explosión de una estrella de hace doce mil millones de años. Es el objeto estelar más cercano al origen del Universo descubierto hasta la fecha, lo que supone una fuente de información de extremo valor para los científicos.
Javier Gorosabel, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA), situado en Granada- España, valora este hallazgo con un símil clarificador: «Es como el Atapuerca de las estrellas. Este cuerpo ha recorrido el Universo durante miles de millones de años y por eso contiene en su interior una infinidad de datos». Haciendo una radiografía de esta luz -una espectroscopia- puede saberse cuáles son los elementos químicos que ha encontrado en su viaje por el cosmos y qué distancia ha recorrido.

La gran incógnita
Las estrellas en sus orígenes desprenden rayos ultravioletas y a medida que se van expandiendo por el Universo van enrojeciendo. Es la teoría de 'El corrimiento al rojo', que permite saber la edad de una estrella dependiendo de su color. Al igual que el sonido se vuelve más agudo cuando está más lejos, la luz se vuelve más roja con el tiempo. El color de la luz nos da su edad. Así, se sabe que estos rayos gammas provienen de un cataclismo cósmico de hace unos 12.700 millones de años, cuando el universo era un 'recién nacido'. A sus 900 millones de años, tenía menos de un 7% de su edad actual.
Además, la espectroscopia revela los elementos químicos por los que ha pasado ese haz de luz porque cada componente del Universo va dejando su huella impresa en esa estrella. Si pasa por una zona de alta concentración de hidrógeno, ésta se come toda su intensidad y esto se aprecia con facilidad en las ondulaciones que dibujan el gráfico del espectro.

Al igual que se estudian los fósiles de los dinosaurios para avanzar en el estudio del origen de la vida, el análisis de esta luz tan remota hace avanzar a los investigadores en el origen del Universo. Hasta ahora se parte de la Teoría del Big Bang, una gran explosión hace 1.700 millones de años, pero antes de eso ¿qué había?. Esa es la gran incógnita.
Gorosabel explica que si algún día los telescopios observaran un colapso estelar aún más cercano al Big Bang -necesitarían una cámara de infrarrojos- se podría resolver el interrogante sobre qué había antes de ese enorme ¿boom!.

El cielo está perfectamente controlado por los satélites de la NASA. Cada uno de los cuerpos que conforman el sistema solar está registrado, por lo que cuando los telescopios de la Agencia Espacial Americana detectan un objeto extraño en el firmamento envían inmediatamente una señal a la central estadounidense y desde ahí se propaga este mensaje a todo el mundo.

Esto ocurrió el pasado 4 de septiembre cuando el satélite Swift observó estos rayos gammas y avisó a la NASA. A Javier Gorosabel, como a los otros científicos del Departamento de Física Estelar del IAA, les llegó un mensaje al móvil avisándolos del avistamiento para que pudieran 'cazarlo'. Estos científicos reciben hasta tres mensajes a la semana sobre nuevos astros, pero como explica Gorosabel no siempre se pueden 'pescar' todos. El pasado cuatro de septiembre Javier se fue corriendo a la estación de seguimiento de Almería, Calar Alto, a situar su telescopio para poder observar esta extraña luz. Asimismo, sus compañeros hicieron lo propio en la estación Arenosillo, en Huelva, que detectó rápidamente este resplandor con su telescopio robot, que se orienta de manera automática al recibir la señal. Este aparato, el robot Bootes, registró el resplandor por unos minutos, pero toda la información ha quedado archivada y los científicos andaluces ya han comenzado a descifrarla.


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Cuando los telescopios de la Agencia Espacial Americana detectan un objeto extraño en el firmamento envían inmediatamente una señal a la central estadounidense y desde ahí se propaga este mensaje a todo el mundo.


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